Pojam označava pokušaj industrije da oponaša procese u prirodi u kojoj je otpad jedne vrste resurs druge vrste. Izlazni rezultati jedne industrije mogu biti ulaz u neki novi proces proizvodnje smanjujući uporabu sirovina i utjecaj onečišćenja te stvaraju uštede u procesu. U industrijskoj ekologiji industrija se ne promatra odvojeno od svog okruženja, već se na nju gleda kao na dio sustava s kojim je povezana transakcijama, aktivnostima i utjecajem. To zahtijeva usklađenost između svih karika u lancu stvaranja vrijednosti. Ovakav cjelovit pogled ukida otpad kao kategoriju jer on predstavlja ulazne resurse za novu proizvodnju.